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El impacto de la producción de cuero en el ambiente y las personas

Publicado el 10 - junio , 2020

 

El cuero es probablemente es una de las telas más antiguas utilizada por los humanos y actualmente el cuero es una industria global multimillonaria. La demanda de artículos de cuero está creciendo casi tan rápido como las críticas por su grave impacto ambiental.

Las cifras de la producción y comercio mundial de cuero

El cuero es piel de animal de la que se limpia del cabello, se trata (o se curte) para preservarlo y luego se le hace un acabado con un color, relieve o tacto específicos. El siguiente paso es usarlo para fabricar calzado (59% de los artículos de la industria), ropa, accesorios, interiores y tapicería de automóviles.

La mayoría del cuero proviene de bovinos, principalmente vacas, pero también ovejas y cabras. La Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación calcula que cada año se utilizan alrededor de 3.800 millones de vacas y otros animales bovinos en la producción de cuero. Esto supone alrededor de un animal por cada dos personas en el planeta.

Otras pieles, como serpientes, caimanes, cocodrilos, canguros, avestruces, venados y peces, se utilizan en una escala mucho menor para artículos de lujo. Algunos de ellos se cultivan internacionalmente exclusivamente por su piel. Este punto es importante, pues nos indica que el cuero no es solo un subproducto de la industria alimentaria sino que es una industria en sí misma muy ligada a la ganadería que tantos impactos genera.

En 2014/15, el comercio mundial de cuero crudo valía alrededor de $ 30 mil millones. Más de la mitad del suministro mundial de cuero crudo proviene de países en desarrollo en África, Asia y América Latina. China es el mayor comprador y procesador de esta materia prima, lo cual no es sorprendente ya que es el principal productor y exportador de calzado del mundo.

Los costos ambientales del cuero

Como se practica actualmente, la producción de cuero está relacionada con algunos problemas serios de sostenibilidad. La cría extensiva de ganado provoca deforestación, uso excesivo de agua y tierra, y emisiones de gases. A nivel sistémico, la deforestación de la Amazonía para la cría de ganado, incluido el cuero, está contribuyendo al cambio climático y a la pérdida de biodiversidad.

El Índice de Sostenibilidad de Materiales Higg de la Sustainable Apparel Coalition otorga a la mayoría de las pieles un impacto de 159 (en comparación con 44 para el poliéster y 98 para el algodón).

Si observamos los impactos en el ciclo de vida, la fase de procesado del material es la fase más tóxica en el procesamiento del cuero, ya que el 90% de la producción utiliza taninos de cromo. Las pieles se rocían en bidones de agua, sales de cromo y licor de taninos para evitar que se descompongan y obtener un cuero flexible y de color rápido.

El proceso genera una gran cantidad de productos químicos y gases, incluido el cromo cancerígeno (IV). Esto es tan nocivo que las estrictas regulaciones que lo rigen han obligado al cierre de las curtiembres en los Estados Unidos y Europa. En los países en desarrollo, los efluentes no tratados, potencialmente mezclados con cromo, plomo, arsénico y ácidos, a menudo fluyen directamente a las vías fluviales locales.

Los trabajadores de la curtiduría, incluidos niños de hasta 10 años en algunos países, corren el riesgo de sufrir efectos secundarios graves por la exposición a estas sustancias tóxicas. Los efectos agudos incluyen irritación en la boca, vías respiratorias y ojos; reacciones cutáneas; problemas digestivos, daño renal o hepático; cáncer a largo plazo y problemas reproductivos.

La esclavitud en la producción de cuero

Las malas condiciones de trabajo en las cadenas de suministro de cuero están bien documentadas, particularmente en centros de procesamiento como Pakistán, Bangladesh e India. China y Brasil también tienen riesgos de trabajo forzado en sus industrias, lo que podría afectar a las principales marcas de calzado y lujo.

Las violaciones de los derechos de los trabajadores persisten en las cadenas de suministro corporativas de hoy. Los trabajadores citaron una serie de problemas incluyendo pagar miles de dólares para ser contratado para un trabajo de fábrica, recibiendo falsas promesas por agencias de contratación de salarios el doble de alto que el salario que obtienen; tener que trabajar entre 12-14 horas de tiempo extra por semana solo para ganar suficiente para vivir; tener sus pasaportes confiscado y tener que pagar una tarifa por su regreso.

Se estima que 24.9 millones de personas son víctimas de trabajo forzoso en todo el mundo, 16 millones de los cuales son explotados en el sector privado.
El estudio de KnowTheChain compara las empresas mundiales de indumentaria y calzado en la acción y la conciencia de los riesgos de trabajo forzoso en sus cadenas de suministro.

Los resultados muestran que hay acciones pero que aún queda mucho por avanzar. Lo que sí parece es que las empresas de calzado son más conscientes sobre este tema que las marcas de lujo parecen estar avanzando en el tratamiento de riesgos de trabajo forzoso. Las marcas de lujo por su lado, cuyo abastecimiento y procesamiento se concentra principalmente en Europa, mostraron menos conciencia de los riesgos de trabajo forzoso.

La producción más sostenible de cuero

El Leather Working Group es una iniciativa multistakehoder que involucra a marcas, proveedores, fabricantes, ONG y usuarios finales. La organización utiliza un protocolo de auditoría que evalúa el cumplimiento ambiental y las capacidades de desempeño de los curtidores, a la vez promueve prácticas comerciales ambientales sostenibles dentro de la industria del cuero.

El LWG estima que solo 20% de todo el cuero del calzado está cubierto por sus auditorías, que evalúan las cuestiones químicas, de residuos, de gestión del agua y de seguridad relacionadas con las curtiembres.

Alrededor de 42 marcas, así como 36 proveedores, y muchas más curtiembres, son miembros de LWG. Existen métodos alternativos a los taninos: después de todo, el cuero se produjo durante siglos sin productos químicos pesados.

Textile Exchange está trabajando en una herramienta de evaluación de cuero responsable y el mercado del lujo, ya muy relacionado con la sostenibilidad, ha visto un renacimiento de la antigua técnica de curtido con extractos de plantas. La corteza, la madera, las bayas, las raíces y las hojas se usan para colorear y preservar las pieles, produciendo desechos mucho menos dañinos y un cuero biodegradable.

Sin embargo, esta nueva técnica requiere de mucho más tiempo que el procesamiento químico.

La Federación de Productores de Extractos de Curtidores (TEPF) se dedica a difundir las mejores prácticas entre los curtidores para promover el uso de cuero vegetal para diseñadores y consumidores.

Esta iniciativa importante para reducir el impacto ambiental del cuero ha reactivado la antigua práctica del curtido del cuero utilizando extractos de plantas, el llamado cuero «curtido vegetal», particularmente en el extremo de lujo del mercado.

El curtido vegetal utiliza la corteza, la madera, las bayas, las raíces y las hojas para colorear y preservar el cuero y, por lo tanto, evita el uso y la eliminación de productos químicos tóxicos perjudiciales para la salud de los trabajadores y el medio ambiente. Actualmente cuenta con 43 organizaciones miembros del sector de proveedores de cuero.

La sustitución del cuero

Actualmente no hay datos sobre el volumen de producción o consumo de estos materiales, sin embargo, muchos todavía están en la etapa de investigación o puesta en marcha, por lo que se estima que el volumen pequeño en comparación con el material original.

Las alternativas sintéticas al cuero, como el poliuretano, han existido durante varios años. Si bien el puntaje global del poliuretanos es mejor que el cuero en el Índice Higg también muestra puntajes más bajos para el calentamiento global y la contaminación.

Pero la eliminación de poliuretano plantea sus propios problemas ambientales. Se están desarrollando soluciones más sostenibles a partir de grupos químicos internacionales: cueros artificiales y gamuzas de alta calidad derivados del poliéster reciclado y que usan tintes no tóxicos, destinados a su uso en indumentaria, calzado y accesorios.

Las alternativas naturales que se están probando para su uso en calzado y accesorios incluyen tela de corcho de alcornocales mediterráneos, fibra de corteza reforzada con polímeros y sustitutos de cuero derivados de piña, uvas, hongos y algas marinas.

Artículo basado en Common Objective

Ester Xicota

Ester Xicota

Soy Ester Xicota y tengo más de 15 años apoyando organizaciones en su transición a la sostenibilidad. Trabajemos juntos y diseñaremos un plan para que tu empresa sea parte de la economía circular. Así, por fin, tendrás el apoyo que necesitas para hacer más sostenible tu empresa y, a la vez, aprovechar todas las oportunidades de negocio que se están abriendo en el mercado.

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